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《自然》:暴龙祖先化石"跃出"新疆五彩湾[图]

2006年2月10日 09:49
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      图:五彩冠龙复原图

      大小两具恐龙化石已有1.6亿年历史

      “五彩冠龙”的确切发现地位于中国新疆准噶尔盆地五彩湾的一处上侏罗纪地层,这里也是古“丝绸之路”的必经之地。化石项目的美方负责人、美国乔治·华盛顿大学生物系古生物学副教授詹姆斯·克拉克说:“化石向我们展示了暴龙的祖先是如何从小型食肉动物,向大型凶猛恐龙进化的过程,这一过程花费了大约1亿年的时间。”

      以中国科学院古脊椎动物和古人类研究所徐星博士为首、美国和加拿大科学家参加的研究小组,将这一成果发表在9日出版的英国《自然》杂志上。根据研究成果,
    科学家们在中国准噶尔盆地的一处河床湿地中发现了2具“五彩冠龙”化石,分别将其编号为IVPPV14531和IVPPV14532(IVPP是中科院古脊椎动物和古人类研究所的缩写)。

      据徐星博士的学生邢立达介绍,化石保存的特征表明,V14532在一片平坦河床形成的湿地中死亡,而后V14531也重蹈覆辙,在同一地点死亡,并在死后相当长的时间内暴露在地面。

      邢立达介绍说,对两具“五彩冠龙”化石的组织学分析表明:V14531年龄相对比较老,它用7年的时间达到了完全成年的体型,死的时候为12岁,属于“稳定晚期”的个体。而V14532可能年仅6岁,研究表明这只恐龙正处在积极生长阶段,处于发育的高峰期。然而它们都在距今1.6亿年前的某一天不幸死亡,并最终长眠并保存在这片神秘地层之中。

      美科学家惊呼发现从未有的新东西

      在8日的美方新闻发布会现场,公众首次目睹这一1.6亿年前生物的复原像。从图片上看,“五彩冠龙”巨头、长颈,生有一对翅膀似的前肢,浑身长满羽毛,看上去既像恐龙,又像鸟类,还长有锋利牙齿。尤为引人注目的是,它头部长有一个红色冠状物,令人联想起公鸡头上的鸡冠。

      “这可能是冠龙用以展示自我的道具,”克拉克解释道,科学家们在复原过程中有意把头冠涂成红色,其本色可能并非如此。此外,五彩冠龙身上亮紫色羽毛亦出自科学家想象之笔。

      “我们不知道冠龙是否有羽毛……但迹象显示,暴龙家族另一成员身上长有羽毛。因此较能肯定‘五彩冠龙’也是有羽毛的动物,”克拉克说。

      暴龙被认为是最凶猛的一种恐龙。自1905年对其命名以来,人们对它的研究就长盛不衰。

      此前,科学家发现的最古老的暴龙属距今1.5亿年的祖母暴龙,但该物种的化石材料极为有限,仅为一块耻骨的残片。之后是距今1.3亿年的帝龙,帝龙的骨骼相当完整,是此前发现的最确凿的原始暴龙类恐龙。

      而徐星等科学家发现的“五彩冠龙”化石更新了帝龙是原始暴龙祖先的理论,成为迄今最确凿、最古老的原始暴龙类恐龙,比帝龙足足早了3000万年。另外,科学家此前发现的体型巨大的暴龙,大部分生活在距今8000多万年的白垩纪,而“五彩冠龙”则真正生活在距今1.6亿年的侏罗纪,填补了暴龙进化中化石证据的一大空白。以至于美方科学家克拉克在发现化石后惊呼:“我们发现了从来没有过的新东西!”

      暴龙可能起源于中国

      徐星的学生邢立达9日在接受晨报采访时说,此次"五彩冠龙"的发现有如下三大意义:

      第一,这是迄今最确凿的原始暴龙类恐龙,比帝龙早了3000万年。这一发现,支持了暴龙等食肉兽脚恐龙是在进化中逐渐巨型化的假说。

      第二,这一发现意味着暴龙可能最先起源于中国,打破暴龙起源于北美的传统观点。

      第三,"五彩冠龙"的骨质冠非常特别,与现代许多鸟类头部的求偶标志非常相似,这可能是鸟类与兽脚恐龙起源于同一祖先的证据之一。

      据悉,冠龙化石的发现纯属巧合。研究小组一名成员偶然发现一段化石标本裸露在土层外。几经努力,科学家在此发掘出两具几近完好的恐龙化石,一头叠压另一头。

      人们发现,其中一具化石头部具有不同寻常的薄冠,另一具化石头部上则没有,但有碎裂痕迹。科学家推测,从裂痕来看,这具恐龙化石头骨上的薄冠可能已经脱落。

      北美大陆被认为是暴龙化石的传统发现地,但这次在中国西北地区发现如此稀有的暴龙的骨骼化石,将使科学家把更多的目光投向中国。

      美国自然历史博物馆的马克·诺莱尔说:"这个发现填补了暴龙研究的一项空白,因为只在一个大陆发现化石,很难完整地展现它的全貌。"

      据徐星博士介绍,此项研究是多国科学家开展的大型恐龙研究计划的一部分。这一研究计划从2000年展开,研究者来自中国、美国、英国、加拿大和墨西哥等多个国家。"五彩冠龙"的化石于2002年被挖掘出,科学家们随后对其进行整理和研究,并绘制出复原图。徐星博士表示:"中国是目前恐龙研究发展最快的国家,并已成为世界恐龙研究的一大中心。"

      徐星---发现恐龙最多的中国科学家

      中国的徐星博士是这篇宣布发现"五彩冠龙"论文的第一作者,他自1998年开始已在《科学》和《自然》等杂志上发表了十几篇有关恐龙研究的论文,是目前发现有效恐龙种类数量最多的考古学家。

      1969年7月,徐星出生于中国新疆新源。1992年,他在北京大学地质学系获学士学位。同年考入中国科学院古脊椎动物与古人类研究所,攻读硕士学位。1997年至2000年,徐星被聘为古脊椎动物与古人类研究所助理研究员,2000年至今被聘为副研究员。

      1992年以来,徐星在中国以及蒙古进行多次野外勘查和发掘工作,发现和采集到大量重要脊椎动物化石标本。研究工作主要涉及中生代恐龙化石及地层学的研究,已发现和命名15个恐龙新属种。1997年以来,徐星在英美德加等国著名学术刊物及国内核心刊物上发表近40篇学术论文。2001年,徐星入选美国国家地理学会"丰田计划",成为全球11位入选科学家之一。
      

      化石解读:"空洞"巨冠"华而不实"

      化石证据显示,"五彩冠龙"只有约3米长,站立起来也不到1米,和白垩纪长10多米、高达4米以上的暴龙完全不能相比。但它的形貌却与暴龙非常相似,同样拥有强壮的后肢、类似鸟一般的头部和锐利的牙齿,这表明它是一种凶猛的食肉恐龙。另外,"五彩冠龙"可能与帝龙一样,前肢覆盖有羽毛。专家认为,这一发现支持了暴龙等食肉兽脚恐龙是在进化中逐渐巨型化的假说。

      "五彩冠龙"与其后裔暴龙的明显不同还在于,它头部的鼻骨位置有一个明显的骨质冠,"五彩冠龙"这个名字也因此而来。据邢立达介绍,徐星将这个新物种命名为"五彩冠龙"的原因,在于其属名"冠龙"说明了该龙的特征,即头部有冠。种名"五彩"表明其发现地点有着色彩绚烂的岩石。

      这个大而脆弱,而且充满空腔的头冠,研究人员推测它没有争斗等实用功能,而可能相当于现代脊椎动物中一些经典夸张的装饰性特征,比如孔雀的尾巴等,这些都是用来吸引伴侣或炫耀地位的装饰品。这一骨质冠与现代许多鸟类头部的求偶标志的相似性,也是鸟类与兽脚恐龙起源于同一祖先的证据之一。

      小知识:巨兽暴龙

      暴龙,是一种体型庞大、性情凶猛的肉食性恐龙,它的化石首先发现于北美,我国山东、河南、新疆等地也有发现。

      暴龙的拉丁学名是"凶暴的蜥蜴",顾名思义它是当时陆地上称王称霸的一种恐龙。它的身体全长可达17米,站立起来有6米高。估计活着的时候至少有10吨重,和三只大象的体重差不多。

      暴龙不仅是白垩纪晚期的凶残动物,而且是古今陆地上最大的肉食性动物。1977年,在我国四川省永川县境内,也发现过一具1.4亿年前侏罗纪晚期的肉食龙,名字叫永川龙。永川龙的体长在8米以上,站立起来约4米高。

     
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    选稿:吴颖    来源:新闻晨报   
     
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